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Investigador de la UNAM trabaja en nueva técnica para producir hidrógeno.  

Los actuales procesos comerciales de producción de hidrógeno emiten diversos contaminantes, tales, como el monóxido de carbono (CO), porque la mayoría se realizan a través de métodos como la reformación catalítica del gas natural o de algún otro hidrocarburo. Sin embargo, el hidrógeno obtenido de este modo tiene impurezas que pueden dañar las celdas de combustible usadas, por ejemplo, en vehículos.

Por ello, el doctor Arturo Fernández Madrigal, investigador del Instituto de Energías Renovables (IER) de la UNAM, trabaja en una nueva técnica para producir hidrógeno como combustible utilizando fuentes renovables. El investigador explica que, desde hace tiempo, se obtiene hidrógeno del agua mediante la electrólisis, que es la separación de las moléculas del agua a través de una corriente eléctrica para obtener hidrógeno. Sin embargo, esta corriente eléctrica puede venir de plantas hidroeléctricas o termoeléctricas, que no se consideran fuentes renovables.

“Particularmente, estoy utilizando semiconductores de cobre-galio-selenio, lo cual ha sido mi línea de trabajo, y estoy en la etapa de demostrar que este material es el más adecuado para la producción de hidrógeno a través del Sol”.

“En nuestro proyecto, la electricidad que usamos proviene del Sol, ya que iluminamos un semiconductor que provoca un proceso parecido a la electrólisis, pero que nosotros llamamos ‘fotoelectrólisis’, porque utilizamos los fotones de la radiación solar para romper las moléculas de agua y generar hidrógeno”, explica Fernández Madrigal.

Comenta que ya existen experimentos en nuestro país y en otras partes del mundo en los que se usan semiconductores para el rompimiento de las moléculas del agua a través de la radiación solar. Incluso, hay un récord en el que la separación del agua mediante ese proceso alcanzó una eficiencia del 13%.

“Estoy trabajando con semiconductores de calcogenuros metálicos, que son materiales hechos a base de selenio, azufre o teluro, junto con diversos metales. Particularmente, estoy utilizando semiconductores de cobre-galio-selenio, lo cual ha sido mi línea de trabajo, y estoy en la etapa de demostrar que este material es el más adecuado para la producción de hidrógeno a través del Sol. Hay otros materiales y técnicas, pero sus procesos son más caros. La idea es colectar más luz solar con materiales baratos para producir una mayor cantidad de hidrógeno”, señala el investigador del IER, quien es, además, cofundador de la Sociedad Mexicana del Hidrógeno, conformada hace 18 años.

Por ahora, el proyecto está en una etapa de investigación y las pruebas aún no arrojan grandes cantidades de hidrógeno; sin embargo, más que la cantidad, es más importante medir la eficiencia. Actualmente, el investigador se centra en alcanzar el 13% de eficiencia con los materiales que está utilizando.

“La finalidad de este proyecto es producir hidrógeno como combustible de la forma más sustentable posible para no generar contaminación”, indica el doctor Arturo Fernández Madrigal.

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